פרחים חושפים את האבולוציה של האבולוציה

פרחים חושפים את האבולוציה של האבולוציה

28.10.17

ד"ר אופיר כץ משלוחת ים המלח מציע זווית חדשה על מוצא הפרחים ועל האופן שבו יש לבחון שאלות בהיסטוריה אבולוציונית

אי-שם לפני כ-140 מיליוני שנים, אחרי 300 מיליון שנות אבולוציה של הצמחים על-פני היבשה, הופיע חידוש – הפרח. בתוך כ-20 מיליוני שנים (כהרף עין במונחים אבולוציוניים) הצליחו הצמחים בעלי-הפרחים לכבוש את העולם. כמה מהמערכות האקולוגיות הקדומות ביותר שבהם היו צמחים בעלי-פרחים המינים הדומיננטיים נחשפו בעבר בדרום הערבה, במכתש-רמון ובדרום מדבר-יהודה, וגילן כ-120 מיליוני שנים. כיום למעלה מ-90% ממיני צמחי-היבשה הם בעלי-פרחים. שגשוג מהיר זה עורר את פליאתם של ביולוגים רבים עוד מימי דרווין, אך הסבר משביע רצון טרם נמצא. ד"ר אופיר כץ משלוחת ים המלח של מרכז מדע ים המלח והערבה מציע שעל-מנת לענות על שאלה זו יש להרחיב את המבט ולבחון את הדפוסים הכלליים של האבולוציה של החיים בכלל.

במאמר שפרסם לאחרונה בכתב העת Annals of Botany, בהוצאת אוניברסיטת אוקספורד, אופיר סוקר את הראיות לשגשוגם המהיר של הצמחים בעלי-הפרחים ואת התיאוריות שהוצעו כדי להסביר תופעה זו. סקירה זו העלתה כי התשובה כבר מצויה מתחת לאפנו, אך דורשת שינוי של זווית הראיה. עד כה התמקדו החוקרים בתופעה עצמה, והתעלמו מהיותה חלק מתהליך ארוך שנים של התפתחות המגוון הביולוגי והמורכבות האקולוגית על-פני היבשה במשך כ-450 מיליוני שנים. הרחבה כזו של נקודת המבט מלמדת כי מגוון מיני הצמחים ובעלי-החיים נמצא במגמת עליה מתמדת (למרות חמש הכחדות-על). יתרה מזאת, ענפים אבולוציוניים חדשים שמציגים "חידושים טכנולוגיים" בשלבים מאוחרים יותר, כלומר בעולם מגוון יותר ומורכב יותר אקולוגית, מצליחים להפוך לדומיננטיים יותר ולמגוונים יותר בתוך זמן קצר יותר. כלומר, האבולוציה של המגוון הביולוגי מזינה את עצמה. כקבוצה המאוחרת ביותר שהתפתחה בקרב צמחי-היבשה, אין זה מפתיע שבעלי-הפרחים זכו להשתלט על העולם כה מהר.

בראיון ל"הידען", אתר חדשות המדע, אופיר מספר על התעלומה, המאמר החדש, וההשלכות המדאיגות לעידן שבו האדם מוביל להכחדת-העל השישית. 

לראיון עם אופיר באתר הידען: https://www.hayadan.org.il/why-did-flowering-plants-suddenly-take-over-the-earth-in-a-short-geological-time-2710171

למאמר: https://doi.org/10.1093/aob/mcx109

 לכתבה ב Ynet